Disfrazar a los caballos de cebras: ¿Por qué es recomendable?

Un estudio conjunto realizado por científicos de las universidades de California y Bristol ha conseguido probar que las rayas de las cebras sirven para reducir las picaduras de insectos voladores, un descubrimiento que trasladado a nuestros caballos serviría para reducir el número de enfermedades transmitidas por moscas y tábanos.

Caballo vestido de cebra

Cuando muchas de las fronteras del conocimiento parecen haber sido descubiertas y suficientemente explicadas nos enteramos de que las rayas de las cebras continúan siendo un misterio para los científicos y expertos equinos.

Aunque de entrada pueda parecernos de una simplicidad, lo cierto es que con relativa frecuencia nos encontramos con revistas especializadas que publican estudios muy sesudos que tratan de aportar nuevos datos sobre los efectos, motivos y significado del dibujo corporal de estos equinos africanos.

VENTAJAS DE VESTIR A TU CABALLO DE CEBRA

En este sentido un grupo de expertos de las universidades de California (Estados Unidos) y de Bristol (Reino Unido) acaban de publicar conjuntamente un nuevo estudio en la revista «Plos One», donde se aportan datos que corroboran la hipótesis de que las rayas de las cebras tienen la misión de ahuyentar a moscas y tábanos, insectos que además de molestos para los animales son transmisores de algunas de las enfermedades que afectan tanto a cebras como a caballos y otros equinos.

Los equipos de científicos que han protagonizado esta nueva investigación, liderados por Tim Caro y Martin How, han tratado de analizar y profundizar en el funcionamiento y evolución de este sofisticado mecanismo de autoprotección, algo que trasladado al día a día de los caballos puede servir para desarrollar soluciones que sirvan para protegerles del ataque de los insectos alados.

Por qué vestir a un caballo de cebra

Otras hipótesis de trabajo, como son el camuflaje, la confusión visual que las rayas producen en los depredadores, el aislamiento térmico o la comunicación entre ejemplares, son cuestiones que se quedan para un próximo estudio.

Para poder probar sus hipótesis en torno a las rayas como repelentes de insectos, los científicos de California y Bristol llevaron a cabo distintas y curiosas pruebas de campo, durante las cuales se cubrieron a los caballos utilizados en el experimento con pieles y telas de diversos colores y dibujos, calculando cuántos ataques de moscas y tábanos se producían en cada caso, para después hacer el mismo recuento en aquellos caballos que no disponían de ninguna protección más que su gruesa piel.

La sorpresa de los científicos fue mayúscula, porque después de ensayar con distintos disfraces se pudo comprobar que las moscas atacaban con igual ritmo a los caballos «desnudos» y a los que aparentaban ser cebras de gran tamaño, aunque la diferencia entre unos y otros estaba en que el éxito de las picadas descendía en el segundo caso a una cuarta parte del éxito observado en los animales sin protección.

Las moscas picaban de igual forma la cabeza y las distintas partes del cuerpo de caballos y «cebras», pero de forma inexplicable los insectos parecían tener dificultades para aterrizar y picar en los animales que presentaban rayas en sus lomos. Para los científicos estos resultados indican que las franjas no disuaden a las moscas y tábanos de acercarse y posarse en la piel de los equinos, pero sí que evitan el aterrizaje efectivo sobre el animal reduciendo con ello el número de picaduras.

Los autores firmantes de este estudio («Benefits of zebra stripes: Behaviour of tabanid flies around zebras and horses») consideran que su curioso experimento consolida la hipótesis de que las rayas de las cebras, junto a otras posibilidades, forman parte de un proceso evolutivo que permite a estos animales reducir las picaduras de insectos voladores.

En no mucho tiempo es muy posible que veamos nuestros establos llenos de caballos disfrazados de cebras, algo que podrá parecernos anormal en un primer momento y que con el tiempo probablemente se convertirá en circunstancia habitual. Todo sea por el bienestar y salud de nuestros caballos.

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