¿Pueden escuchar y reconocer palabras los perros?

Una investigación demuestra que estos animales no necesitan entrenamiento para escuchar y distinguir algunas palabras, tal como hacen las personas.

PERROS PUEDEN ESCUCHAR PALABRAS

Los seres humanos contamos con la capacidad de reconocer los sonidos de las vocales cuando las pronuncian otras personas, y diferenciar su sexo, edad e incluso el rango social. Gracias a mecanismos neuronales, podemos diferenciar las diferencias de acento y pronunciación, y comprender las palabras con independencia de quien las hable.

Pero según nuevas investigaciones, no somos los únicos con dicha habilidad. Son muchos los propietarios de perros los que afirman que sus mascotas pueden distinguir algunas palabras que se les dice, lo que implica que puedan aprender los sonidos de las vocales a pesar de que sean pronunciadas de forma diferente por cada persona. Una capacidad desarrollada de manera espontánea y sin entrenamiento previo.

Para comprobar esta cuestión de forma científica, un grupo de biólogos de la Universidad de Sussex han llevado a cabo un experimento en forma de estudio que ha sido publicado por la revista Science News.

Dicha investigación llega a la conclusión de que los perros pueden escuchar a diferentes personas decir la misma palabra, y aún así reconocerla como la misma palabra. Esto significa que pueden ignorar las diferencias entre los hablantes, y por tanto discriminar entre personas desconocidas sólo por el sonido de su voz.

Holly Root-Gutteridge, investigadora postdoctoral del Grupo de Investigación de Comunicación y Cognición de Mamíferos en la Facultad de Psicología de Sussex, mantiene que «hasta ahora, la capacidad espontánea de reconocer los sonidos de las vocales cuando las hablaban diferentes personas se consideraba exclusivamente humana. Pero muchos dueños de perros creen que sus perros pueden aprender una palabra de una persona y reconocerla cuando la hablan una segunda o tercera persona».

Root-Gutteridge confirma el deseo del equipo de «probar si los perros pueden reconocer los mismos fonemas, los pequeños sonidos que forman las palabras, cuando son hablados por diferentes personas, ignorando las diferencias de acento y pronunciación».

Reaccionaron a palabras cortas con sonidos similares

Los profesionales, que forman parte del Laboratorio de Ciencia y Tecnología de Defensa y la Universidad de Sussex, filmaron la reacción de 42 perros de diferentes razas al escuchar grabaciones de hombres y mujeres. Estos hablaban un conjunto de palabras cortas, monosilábicas y con sonidos similares, como had, hid, heard y heed.

La doctora señala que «para hacer esto, los perros tienen que ignorar las señales que se utilizan para identificar a las personas y percibir que el ‘had’ de Sally era la misma palabra que el ‘had’ de Maggie«. Y todo eso a pesar de las diferencias en sus voces y pronunciación, lo que significa que «se dan cuenta de que es diferente al ‘hid’ que pronuncia otra persona».

El experimento continuó probando si los perros también podían reconocer a las personas, a aquellos que nunca habían conocido, sólo por sus voces. De esa forma, se eligieron palabras que generalmente no están asociadas con comandos, por lo que la reacción de los perros no podría deberse al entrenamiento. Y se comprobó que no conocían los altavoces, por lo que no respondían al sonido de una voz que reconocieron, y no fueron alentados o recompensados ​​con golosinas y atención.

Los resultados de la prueba muestran por tanto que los perros pueden reconocer espontáneamente palabras cortas como las mismas, cuando son pronunciadas por personas diferentes. La diferencia de pronunciación la notaban cuando se introducía una palabra con un sonido vocal ligeramente diferente.

Se trata de unas conclusiones nunca antes obtenidas, puesto que esta capacidad espontánea de diferenciar palabras, a partir de diferencias sutiles en los sonidos vocálicos, sólo se había registrado anteriormente en humanos.

«Reconocer las palabras de la misma manera cuando las hablan diferentes personas es una capacidad fundamental para el habla, ya que de lo contrario las personas no serían capaces de reconocer las mismas palabras cuando las hablan diferentes personas», finaliza Root-Gutteridge.

Por otra parte, se ha referido a este estudio la investigadora de cognición canina de la Universidad Barnard de Nueva York, Alexandra Horowitz, quien reconoce «lo novedoso» de estos resultados. Aunque también añade que debido a la naturaleza de la prueba, «no es posible demostrar que los perros hayan entendido el significado de estas palabras».

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Jesús Rengel Ortiz

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