¿Cuál es el origen del caballo?

Sin duda, si hay un animal que ha formado parte de nuestra historia como civilización, y que ha acompañado al hombre en sus conquistas, luchas, y desarrollo, ese ha sido el caballo. Sin embargo, pasaron muchos años en su evolución hasta que llegó a formar parte de nuestras ciudades y pueblos. Te presentamos aquí su origen:

Eohippus y el resto de antecesores del caballo

Los primeros antepasados del caballo conocidos reciben el nombre de Eohippus (nombre que significa “caballo del amanecer” en griego), un Herbívoro que vivió en la época del Eoceno.  Este antecesor, del que descienden los equinos, habitaba en América del Norte hace unos 55 millones de años y posteriormente se extendió hacia Europa. Su altura de unos 30 cm y su forma (en la cual destacan sus 4 dedos en las extremidades anteriores y tres en las posteriores), le hacían asemejarse al perro.

Eohippus representado en una pintura de Heinrich Harder
Reconstrucción por Heinrich Harder del Eohippus

Posteriormente,  este grupo evolucionó dando lugar a distintas especies, entre las que destacan al final del Eoceno y principios del Mioceno los Mesohippus, Miohippus y Merychippus, que seguían conservando los tres dedos en cada pata pero  con ciertas modificaciones; y  que fueron mejorando la eficacia de la dentadura.

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A continuación, con el surgimiento de las especies del Dinohippus y el Pliohippus al final del Mioceno (hace entre dos y ocho millones de años) desaparecieron los dedos laterales y las mandíbulas continuaron su desarrollo.

Finalmente, surge en el Pleistoceno  en América (hace dos millones de años) la especie Equus (término del que procede la palabra equino); que supondría la primera aparición del caballo con su apariencia y características actuales.

Con su desarrollo, la especie Equus se desplaza de América del Norte hacia Eurasia (incluso, algunos colonizadores españoles exportaron a algunos grupos de estos ejemplares hasta Europa)

Restos de caballo prehistórico Eohippus
Esqueleto de Eohippus en el Museo de Historia Natural de Washington (Foto: Jeff Kubina)

Cabe destacar que en Asia se desarrollaron uno de los padres genéticos del caballo de la actualidad, el Przwalki;  y algunos de sus ejemplares habita aún en las montañas de entre China y Mongolia.

Pese a la aparente rapidez de la evolución, las investigaciones muestran que los cambios morfológicos fueron lentos

Los datos recopilados apuntan a que las especies se multiplicaron; pero sin embargo, eran muy parecidas en características y forma, dado que la convivencia entre las mismas era posible porque en la época los recursos eran abundantes, y la competencia entre especies no era muy fuerte.

El przewalski, la única subespecie salvaje de caballo que existe en la actualidad

De esto se deriva una conclusión importante: el ambiente y las posibilidades que éste ofrecía fueron tanto o más importantes que la propia evolución de la especie.

El primer caballo domesticado: hace 5.500 años

Según los datos de algunas investigaciones, el Equus ferus se desplazó del este de Asia hace aproximadamente 160 000 años; y la domesticación se produjo inicialmente en la zona occidental de Eurasia hace unos 5500 años.

Y si os preguntáis que queda de estos caballos salvajes de la antigüedad, sabed que solo dos especies no domesticadas por el hombre consiguieron mantenerse con vida a pesar del trascurso de los años: Przewalski (Equus ferus przewalskii) y Tarpan (Equus ferus ferus)

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Sin embargo, mientras que el Tarpán desapareció definitivamente a lo largo del siglo XIX; el Przewalski casi se extinguió, pero en 1960 se favoreció su repoblación en Mongolia.

Y sin duda, mencionar la domesticación que comenzó hace unos 5500 años, implica hablar del uso que han hecho numerosas civilizaciones de su fuerza, nobleza y velocidad.

Gracias a sus habilidades y su porte, el hombre consiguió por primera vez desplazarse grandes distancias, asegurarse protección, y el caballo se convirtió en un símbolo de poder.

Caballos en la guerra americana

Tal y como afirma Ludovic Orlando, un investigador de la Universidad de Copenhague (Dinamarca): “La domesticación del caballo en la estepa póntica hace unos 5.500 años representa uno de los mayores puntos de inflexión en la historia de la humanidad”.

Además, cabe destacar que ya en la época moderna, cuando la población humana comenzó su crecimiento, el número de caballos paralelamente también lo hizo: la sociedad entera dependía de su capacidad de trabajo.

Incluso no hace falta remontarse muchos años atrás para ejemplificar su participación en nuestras vidas: durante la Primera Guerra Mundial, e incluso a principios de la Segunda Guerra Mundial, este animal formó las llamadas cargas de caballería.

Con la muerte de estos valientes animales en el terreno de batalla, por suerte cesó su uso en estos ámbitos.

Los caballos fueron muy utilizados en la I Guerra Mundial

El fin del caballo como medio de transporte masivo

Además, el fin de su utilización masiva como animal de trabajo llega con la Revolución Industrial, dado que el empleo de trenes en primer lugar; y posteriormente, de tractores, camiones y automóviles, lo desplazó de las comunicaciones y los campos.

caballos utilizados para tareas del campo y la agricultura

Actualmente, su uso por lo general queda vinculado a alguna colaboración en tareas de seguridad y del campo, y ligado a su disfrute en ciertos deportes… Todo para aprovechar el gran amigo del hombre que puede llegar a ser.

Hoy en día solo nos queda agradecer a estos preciosos animales todo lo que han hecho por nosotros a lo largo de la historia; y  asegurar que no vuelvan a suceder las atrocidades que con él se hicieron gracias a sus habilidades.

En conclusión, pocos animales reúnen su docilidad, comportamiento y atlética figura…Y a pocos le debemos tanto como a esta fantástica especie.

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¿Cuál es la evolución del caballo?

Todos los equinos -caballos incluidos- pertenecen a una misma especie (Equus ferus caballus) que por razones evolutivas se adaptaron a sus respectivos entornos. Tras la domesticación los hombres llevamos miles de años trabajando en el cruce (hibridación) de las distintas razas equinas, principalmente caballos y asnos, con el objetivo de obtener ejemplares adaptados a cada una de nuestras necesidades.

Como hemos explicado, los caballos son equinos pertenecientes a la especie “Equus ferus caballus” y proceden del tarpán, un caballo salvaje ya extinto que habitó Eurasia hace miles de años.

cruce de equinos

Dentro de la especie caballo existen diferentes razas, cada uno de estos animales con unas características morfológicas y comportamentales específicas fruto de la selección y la cría. Esto explica que dentro de la misma especie haya animales tan diferentes como el pequeño Pony Shetland, el esbelto Caballo Árabe o el enorme Shire.

Además de los caballos actualmente existen dos grupos más de equinos. El primero son las cebras, que cuentan con tres especies: cebra común, cebra de Grévy y cebra de montaña. El segundo son los asnos o burros, donde nos encontramos con el asno salvaje africano y el asno salvaje asiático u onagro.

Cruces entre equinos

Todos los equinos pertenecientes al género Equus pueden cruzarse dando lugar a híbridos que son siempre estériles. En estos casos es necesario entrenar a los progenitores para que acepten la cópula con otra especie u obtenerlos por inseminación artificial.

Los cruces de caballo con asno tienen dos nombres. Si se cruza un asno con una yegua obtenemos la mula, mientras que si cruzamos un caballo con una burra tendremos el burdégano.

evolución y origen del caballo

En el pasado ambos cruces se realizaron en gran número para conseguir animales de trabajo con las mejores cualidades de ambas especies, obteniéndose ejemplares de gran inteligencia y perseverancia, dóciles y más fáciles de entrenar que los caballos.

Los cruces de cebra (normalmente macho) con cualquier otro equino reciben el nombre de cebroide y se realizan desde el siglo XIX. Del cruce de una cebra con una yegua obtenemos el cebrallo, mientras que del cruce de una cebra con una burra obtenemos el cebrasno. También se han obtenido de forma experimental cruces de cebra con poni (cebronis).

Actualmente el cebrallo se utiliza como forma de recuperar el aspecto externo del quagga africano, una subespecie de cebra africana ya extinta.

Cruces entre caballos

Dentro de los caballos existen decenas de razas. Algunas se originaron de forma natural fruto de la adaptación al clima, al ambiente o al terreno, de ahí que aumentaran o disminuyeran de tamaño, desarrollaran mayor o menor densidad de pelo y tuvieran una conformación más pesada o más liviana.

Pero la mayoría surgieron como consecuencia de los cruces realizados en busca de cualidades específicas. Así en zonas rurales y agrícolas se criaban animales grandes y pesados para las labores del campo y aquellos amantes de las competiciones ecuestres seleccionaron ejemplares rápidos, ágiles y resistentes.

cruces entre caballos y origen

Fruto de este proceso han llegado a nuestros días más de 300 razas de caballos, algunas muy conocidas como el Pura Sangre Inglés o el Clydesdale y otras muy escasas como el caballo tibetano o el Poni de Aidos. Aunque cualquier caballo puede cruzarse con otro existen cruces especialmente habituales cuyo resultado se conoce bien y que da buenos resultados, especialmente en el deporte.

De esta forma tenemos caballos como el Anglo-árabe, cruce de Pura Sangre Inglés con Pura Sangre Árabe y que actualmente se cría como una raza independiente en gran parte del mundo. Otro cruce habitual en muchas cuadras es el hispano-árabe, un caballo muy versátil cruce de español y árabe.

Cuando las tres razas mencionadas convergen obtenemos el denominado caballo tres sangres o anglo-hispano-árabe, muy utilizado en rejoneo y doma vaquera.

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Perfil del autor
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Laura Harto y TERRÁNEA

4 comentarios

  1. No esta claro, dice que habitaban en america hace unos 55 millones de años… y no hace ni mil años que estos animales llegaron a America con la conquista de los españoles … ya me conjundieron..
    Nancy

    • Nancy, lo que pasa es que hace 55millones de años migraron los antecesores del caballo desde América de forma natural por el estrecho de Bering (desde lo que actualmente es Alaska hacia lo que ahora es Rusia) sin la intervención del humano; posteriormente a la domesticación en Asia, y la llegada de los europeos, lo trajeron en barco ya mas evolucionado y tras selección artificial por el mismo humano.

  2. Necesito mayor información de la historia de los caballos y su origen y desarrollo en la historia de la humanidad. Este punto de vista es mas desde la evolución genética de la especie.

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